Hoe Apple, Xerox en IBM de toekomst voorspelden én vorm gaven

Iedereen kan een toekomstvoorspelling doen. Maar het is pas echt een prestatie als je ook echt in die voorspelling gelooft van die droom een werkelijkheid maakt.

In de jaren ’80 en ’90 werkten Xerox, Apple, IBM en AT&T aan innovatieve technologieën waar wij nu de vruchten van plukken. Maar de échte doorbraak kwam met Internet en het wereldwijde web. En die innovatie kwam uit onverwachte hoek.

AT&T zond in 1993 enkele commercials uit die video conferencing, e-books en een online vraagbaak toonden. Dat was toen ongekend.

De basis van die technologieën die je in deze commercial ziet was al gelegd door onder andere Xerox, Apple en IBM. Maar voorspellen is niet genoeg. Het gaat om het waar maken van die voorspelling. Achteraf is het makkelijk om te zeggen wie de toekomst heeft gemist en wie de juiste richting koos. Maar in die tijd waren er diverse initiatieven waar veel werd geïnnoveerd, gekopieerd en naar hartelust gestolen.

Die tijden lijken weer te herleven met een enorm enthousiasme over technologie en grote dromen – en angsten – over wat de toekomst ons gaat brengen. En weer zijn het ‘hippies’ (ditmaal ‘hipsters’) die de toekomst vorm gaan geven.

Xerox Park beanbag

Of toch niet? Want ondanks de technologische vernieuwingen zag bijna niemand het Internet als de allesbepalende motor van alle vernieuwingen die vanaf medio jaren ’90 het licht zagen. Bedrijven als Xerox, Apple, IBM en AT&T richtten zich namelijk vooral op de distributie van de informatie. IBM voorspelde al ‘hypermedia’, maar wist hier niet echt een oplossing bij te bedenken.

Iemand zag de échte uitdaging in het organiseren en delen van al die informatie en bedacht daar een oplossing voor. Dat was Tim Berners-Lee die het wereldwijde web bedacht met Robert Calliau. Zij schreven in Weaving the Web: “The research community has used links between paper documents for ages: Tables of content, indexes, bibliographies and reference sections… On the Web… scientists could escape from the sequential organization of each paper and bibliography, to pick and choose a path of references that served their own interest.”

Het gaat om de informatie, niet om de technologie

En daarmee wil ik maar aangeven dat er voor ons informatieprofessionals nog heel veel werk te verzetten is, ongeacht – of misschien wel dankzij – al die nieuwe technologieën die er zijn en die er nog gaan komen.

Mensen, machines, robots, AI’s. Allemaal willen ze informatie produceren, consumeren en delen. Hoe beter die informatie is georganiseerd, hoe beter dat gaat. Wij helpen ze daar graag bij.

Lees het artikel Apple, Xerox, IBM, And Fumbling The Future van Gil Press

Meer informatie over innovaties in de jaren ’80 en ’90

De geschiedenis van Xerox Park

IBM’s voorspellingen in 1989

Ik kan dit artikel niet afsluiten zonder de werkelijk briljante Douglas Adams te noemen die met The Hithchiker’s Guide to the Galaxy een inspiratiebron was voor velen. Hij voorspelde al in de jaren ’70 het Internet, smartphones, Wikipedia, automatische vertaling en nog veel meer.